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第17回 てきすとぽい杯〈GW特別編〉
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百鬼夜行の客商売
みお
 投稿時刻 : 2014.05.03 23:40 最終更新 : 2014.05.06 23:38
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【二夜】
 雨でも降り出しそうな、生ぬるい夜である。気の早い蚊が耳障りな音とともに飛んで、行灯に影を残す。轆轤がそれを白い指でつまんで、火に落とした。
 ち。と可愛らしい音を立てて蚊の影は消えた。それだけで、部屋はまた静けさを取り戻す。
「今宵も暇だね」
「今日は幽霊屋敷もお休みだからね、余計暇だ」
 鬼子は、轆轤の煙管を横から浚て飲む。憎らしくその頭を小突いて取り返せば、鬼子はぷうと膨れ顔。
 幼くも見える少年だが、意外に年を経ていることを轆轤は知ている。そもそも、鬼だの妖怪だのに年はあてないような物。この幽霊屋敷を率いる座長なぞ、とうに付喪神の分類だ。だのに、輝くばかりに美しい。
 煙管からすう、と煙を吸い上げて轆轤は首を傾げる。
 今宵も暇な幽霊屋敷。闇の中で膝を抱えるのは轆轤と鬼と、天井に染みついた血まみれ武士のみ。
「そういや、座長は?」
「あに? あいつは女衒の輩と飲みに出てるさ。吉原で上手くやてくには、そういう輩とも付き合いをしなくちいけないらしいぜ」
 女衒。と聞いて轆轤は眉を寄せた。つん、と鼻の奥にいやな香りが蘇る。皮膚がちりりと焼けた気もする。
「まあ」
「どうしたい、姐さん」
「あたしは、何が嫌いて女衒の野郎が一番嫌いさ。喰うのも嫌だ。おぞましい」
 轆轤は震える指を押さえるように、煙管を火鉢に放り込んだ。灰が闇に舞う。舞う灰が轆轤の指を汚した。
「あいつらはね、女をかさらて、大金に換えるんだ。見目のいいのを浚て、金に換えて……ええ、おぞましい。あいつらは女を、金としか見ちいない。まだ、吉原で女を買う男の方がいくらかましだ」
「姐さん、ひどく辛辣だが過去になにかあたか」
 鬼子が、目を光らせた。歯がかちかちと鳴る。妖怪は基本的に、いつでも暇だ。このように幽霊屋敷に閉じこもり、たまに人を食うくらいしか余生を過ごさない妖怪達は特に、何をやることもない。
 野次馬、好奇心に下衆の勘ぐり。鬼子が興味津々膝をすすめてきたので、轆轤は首を長く伸ばしてあさてを向いて見せた。
……さてね」
「そういや、おいら姐さんの過去を聞いたことがない。不思議な縁で結ばれたとはいえ、今じこの小さな部屋ん中で、同じ人間を喰う仲じねえか。どうだい姐さん。余興に過去話なぞ」
「女が長く生きてりあ、色んなことがあるさ。ほじくり返すような男は嫌われるよ」
 轆轤の記憶にある過去は、遙か遠くも遠く。もう、薄れて断片しか浮かばない。しかしその記憶では彼女は人であた。確かに、生きた人であた。
 まだ人であた轆轤に向かて、太た男が凶悪な手を伸ばした。笑顔のくせに、張り付くような笑みであた。
 故郷の父母は金を握り締めてべろりと舌をだした。その赤い赤い舌は、まるで蛇のよう。呆然と佇む轆轤は闇に押し込まれた。
 暴れて腕に当たり散た火鉢の灰を、噛み殺した悲鳴を、逃げようと駆け出した足を掴む太い手を、無理矢理に剥がされた着物を、力いぱい締められた首の痛みを、殴られた痛みを、そして屈辱を。
 轆轤は時折夢に見る。
……妖怪の道より、人の道のほうがいくらも恐い」
 そして同時に、思い出すのだ。冷たい骸の自らを、誰かが拾い上げたことを。「さいきましう」拾い上げた男は伸びきた轆轤の首を撫でて、そういた。
「あなたは轆轤首になりましうか」
 覗き込んだ顔は恐ろしく、美しい笑顔であた。

「ただいま皆さん」
 座長が部屋に戻てきたのは、それから一刻ほどあとのことである。
 彼は着物をわざと着崩して、髪も緩く解いている。それが今の流行りであることを、轆轤は知ている。白い首筋を襟元から覗かせて、彼はいかにも女好きするような顔で微笑んで手を振る。
「いやですね。皆さん、こんな蒸し暑い部屋でじめじめと」
「あにが仕事を休んだせいでな。こちとら暇で死んでしまいそうだ。この際、普通の客でもいいから引き入れておくれよ。脅かして、きと言われるだけでも、ちとは気持ちがすきりする」
「それもいいですが……と外に出ませんか。丁度、川沿いに旨い鰻を出す店がある。酒も上方の、樽で運んだいいのを揃えているらしい
 座長はにこにこと楽しげに、轆轤と鬼子の間に座る。鬼子の腹がぐうとなり、彼は今にもよだれをたらさんばかりの顔で座長に詰め寄た。
 脂の乗た鰻の味を思い出したのだろう。
「なんだい、あによ。ひどくいい景気じないか」
「いやね、たまには人のように楽しみたいな、なんておもいまして」
「金もないくせに」
「ありますよ」
 何事も無いように、彼は懐から紙入れを取り出す。それは、ずしりと重い。床に落とせば、闇に黄金が光る。
 ……庶民ならば、一年は軽く遊んで暮らせる大金である。
「どうしたの、こんな大金」
「あに。とうとう、お金作れるようになたの?」
「聞くも野暮です。まあ……良い事をすれば、お金はころり、とね」
 座長はにこりと笑た。
「ああ、畜生。俺にも胃があれば付いて行く物を」
「天井が生意気を言うもんじねえや。無い指でもしてない」
 座長は何事もなく言うが、轆轤は目を細めて彼を見る。鬼子はすかり楽しげに、天井の武士と言い合いなどをしている。
 轆轤は音もなく立ち上がり、座長の袖をひいた。
「ちといいかい、座長」
 しなだれるように、彼の胸元にそと頬を寄せる。男にしては薄い胸だ。触れても、ぞとするほどに冷たい。耳を押し当てても、鼓動は無い。
 それは轆轤も同じ事。
……アア」
 鼻を寄せると、着物の奥底から旨そうな香りが漂う。
「血の香りだね
 それは、流れたばかりの血の香り。
「すでに、座長一人で楽しく食事をされてきたようだね
……轆轤はいかにも、鼻が良い」
 座長の笑みは崩れない。この顔で彼は人を食うのだ。何人喰てきたのかと鼻を動かせば、轆轤の胸にすとんと落ちるものがあた。
 今宵、座長の飲み相手は、誰だたか。
「太た男の香りだ。金の亡者の香りだ。一人二人じないねえ。女の涙の染みこんだ、醜い男の身体の香りだ。あ、そうか。ひどく食あたりのするものを、座長は一人でいただいたらしい」
「ええ、おかげで胸焼けが」
 胸をさすて、彼は手の平で小判を弄んだ。
「鰻は毒素を流すといいますから、さぞや効力があるでしう。そしてこの金は……そうですね、浄財です。悪貨は浄財として生まれ変わるのです」
「かつて、あたしを轆轤にしたようにかい。座長」
 轆轤は彼の返事を待たずに、座長の腕に手を差し入れた。そして寄り添い、彼の肩に頭を寄せる。
「あたしは気分がいいから今宵は腕を組んであげようね。どうだい、冥利に尽きるだろう」
「はは。どうぞ鰻のように絡みつかないでくださいよ、姐さんの締め付けは少々手痛い」
「姐さん、座長。さいくよ。腹が減てしかたねえや」
 鬼子の元気の良い声が響く中、行灯に散たはずの蚊が不意に目の前を飛んでいく。
 それは、不気味な赤い目を持つ蚊となた。
(この部屋の中じ、仕方の無い話)
 何が起きても不思議では無い。それが吉原の片隅、幽霊屋敷のしきたりだ。そと座長に寄り添い久々外に出てみれば、そこは花の行灯輝く夜の町。楽しげにさんざめく蝶たちの何人が、隠れて涙を流しているのだろう。と轆轤は思た。
「おや、雨ですね。しかしたまには濡れて歩くも楽しいものです」
 頬を濡らした雨が大地に染みを作る。
 それを踏みしめ歩き、やがて彼ら小さな百鬼夜行の影は闇夜に紛れてかき消えた。
 残たのは、本日休業の立て看板が揺れる小さな小屋のみである。
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